Niet roken, niet verkeer, niet oorlog – vieze lucht is de grootste moordenaar ter wereld

“…….Zeker 8 miljoen mensen per jaar sterven vroegtijdig door luchtverontreiniging. De oorzaak is helder: mensen verbranden dingen. Dat is de wortel van het probleem, maar ook de sleutel tot de oplossing. Jarenlang stond Beijing bijna bovenaan de lijst met ‘meest vervuilde steden ter wereld’. De stad was hét schoolvoorbeeld geworden van wereldwijde luchtverontreiniging, vooral in de westerse media. De vervuiling werd zo erg, dat het een ‘airpocalypse’ werd genoemd. Tussen 2013 en 2020 nam het verontreinigingsniveau in Beijing met 55 procent af, en in heel China daalde het niveau met 40 procent. De gezondheidsvoordelen van deze veranderingen zijn groot: de levensverwachting van de gemiddelde inwoner van Beijing is gestegen met naar schatting 4,6 jaar. De lucht in China is niet volmaakt schoon. De verontreiniging overstijgt nog altijd de richtlijnen van de Wereldgezondheidsorganisatie (WHO), en is vele malen hoger dan in een gemiddelde Amerikaanse of Europese stad. Het werk is nog niet klaar. Maar dit voorbeeld leert ons een belangrijke les, namelijk dat we snel kunnen handelen als we de middelen hebben: een veeleisende bevolking, geld en politieke wil. Hoe we zijn gekomen waar we nu zijn. Luchtverontreiniging wordt veroorzaakt door één zeer eenvoudig element: het verbranden van dingen. Als we materialen verbranden – of het nu hout, gewassen, kolen of olie is – genereren we tegelijkertijd kleine, ongewenste deeltjes. Dit is de wortel van het probleem, en de sleutel tot de oplossing. Zo’n anderhalf miljoen jaar geleden begon de mens hout te verbranden om vuur te maken. Dit voorzag ons van warmte, brandstof om te koken en bescherming in het donker. Maar het gaf ons ook een slechte gezondheid door de vervuiling die het veroorzaakte. De kleine deeltjes die ontstaan als we hout verbranden, kunnen diep in onze longen doordringen en allerlei ademhalings- en cardiovasculaire problemen veroorzaken, waaronder hartziekten en kanker. Het is vooral slecht in afgesloten ruimten, waar mensen rond een kachel bij elkaar zitten om te koken of warm te worden. Luister: ‘30 procent van de wereld kookt op open vuur. En dat is een ramp voor het klimaat en de volksgezondheid’. Toch was dit zo’n miljoen jaar lang de enige energiebron voor onze voorouders. De overstap van hout naar kolen was ook een grote stap vooruit: kool is de smerigste fossiele brandstof, maar geeft per kilogram ongeveer twee keer zoveel energie als hout. En je hoeft er geen bossen voor om te hakken. In de vijftiende en zestiende eeuw raakten veel landen snel door hun bos heen. Driekwart van de Britse en Franse bossen was gekapt. Bescherming van wat er nog van over was kreeg geleidelijk aan prioriteit. In veel landen verbrandden mensen binnenshuis kolen om te koken en te verwarmen. Er verrezen steden. De straten zagen blauw van de rook die via de ramen en deuren naar buiten kringelde. Overal hing smog in de lucht. Londen was vroeger een stuk viezer dan Delhi nu. Neem Londen, dat bekend stond als de ‘Big Smoke’. Het is voor ons nu moeilijk te bevatten hoe erg Londen vervuild was in de achttiende en negentiende eeuw. De smog die over de stad hing was geregeld zo dik dat mensen zich niet eens konden verplaatsen. Langzaam werd duidelijk dat luchtverontreiniging enorme gezondheidskosten met zich meebracht. In vijftig jaar – van 1840 tot 1890 – nam het aantal sterfgevallen als gevolg van bronchitis met een factor twaalf toe; dat wil zeggen dat 1 op de 350 mensen eraan doodging. Tegenwoordig staat Delhi vaak bovenaan de ranglijstjes van de meest vervuilde steden ter wereld, maar als achttiende- of negentiende-eeuws Londen kon meedingen, zou het gegarandeerd deze titel winnen, gebaseerd op de hoeveelheid zwevende deeltjes in de lucht…..” (Bron: https://decorrespondent.nl/15057/niet-roken-niet-verkeer-niet-oorlog-vieze-lucht-is-de-grootste-moordenaar-ter-wereld/38e1e9ca-2714-0623-1866-8df7b0ff2154)